Cornerstone

Cornerstone på IDG.se - Sveriges största it-skola

Blogginlägg   •   Aug 31, 2012 15:30 CEST

REPORTAGE Cornerstone utbildar årligen 8 000 vetgiriga personer inom it. Endast tre tekniker får detta att fungera.

På de flesta företag skulle det nog ses som ett stort projekt att installera Sharepoint, uppgradera till en ny Windows-version eller få igång en Vmware-miljö. Det kräver veckor eller månader av förberedelser, och när det ska genomföras är det alle man på däck på it-avdelningen. Hos teknikutbildningsföretaget Cornerstone däremot är det här vardagsmat. Att ställa om datorer så att de kör Windows 7 en dag och SQL Server nästa är ren rutin. Och det är inte få datorer det handlar om heller.

– Vi har 29 klassrum fördelade på Stockholm, Göteborg, Malmö och Sundsvall. Totalt är det runt 350 maskiner som används i våra datasalar, säger Robert Battistich, vice vd på Cornerstone.
Klassrummen används för Cornerstones egna kurser, men andra företag kan också hyra en datasal för att hålla egna utbildningar. Cornerstone ser då till att datorerna har den prestanda, mjukvara och konfigurering som behövs.



Hjärtat i systemet är fyra stora servrar, en på varje ort, som fungerar som bibliotek för avbildningar (images). Servrarna synkroniseras kontinuerligt så att samma avbildning ligger på varje server. 

Kursmaterialet som behövs levereras ibland som färdiga avbildningsfiler från leverantörer, till exempel Microsoft, Cisco eller Vmware, men ibland måste Cornerstone själva producera det materialet.

 Det här är Cornerstone


Cornerstone är Sveriges största utbildare av it-proffs. Ungefär varannan tekniker utbildad på kursmaterial från Microsoft, Vmware, Citrix, Novell eller HP vänder sig till Cornerstone.

Kurskatalogen innehåller hundratals kurser om allt från Windows 7 till 
Vmware-system.

Företaget har fyra verksamhetsorter: Stockholm, Göteborg, Malmö och Sundsvall. Totalt finns det 29 kurslokaler och i dem står runt 350 datorer, de flesta av dem av servermodell. Varje ort har sin egen centrala imageserver som lagrar alla image-filer som behövs för att driva de olika utbildningarna.

2008–2009 låg Cornerstones omsättning på nära 100 miljoner kronor och antalet anställda var cirka 50 personer

Spöket hjälper till
Innan en avbildning börjar användas i utbildningen testas den först av Cornerstones tekniker och instruktörer. Om den fungerar som det är tänkt lagras den på servrarna och är redo för att tryckas ut till datorerna ute i klassrummen.

Själva utrullningen sköts med programmet Norton Ghost som trycker ut rätt avbildning till rätt dator. 

Användarmiljön kan endera vara en klassisk fysisk miljö där ett program installeras direkt på den lokala maskinen, eller en virtuell miljö. Cornerstone kan sätta upp Vmware-, Hyper V- och Virtual PC-miljöer.



Att det numera är möjligt att köra mycket virtuellt gör att Cornerstones krav på antal användardatorer inte är fullt så höga som de var på den tiden när allt installerades på fysiska maskiner. Däremot är kraven på respektive maskin högt.

– Tidigare använde vi bara datorer som var avsedda att användas som servrar för att vara säkra på att vi kunde erbjuda tillräckligt hög kvalitet på kurser som behövde servrar. Det är inte fullt så akut numera, i och med att vi kan sätta upp miljöer virtuellt, men fortfarande är merparten av de datorer vi har ute i klassrummen riktiga servrar, säger Robert Battistich.

Cornerstone har olika bestyckning på sina datorer beroende på vilka utbildningar som de ska användas på. Som minimum har datorn fyra gigabyte minne, men värstingburkarna har tolv gigabyte minne och stripade diskar för att få bästa möjliga prestanda. Maskinparken uppdateras kontinuerligt och hur kraftfulla maskinerna behöver vara bestäms helt enkelt av efterfrågan.
– Vi har aldrig tackat nej till en förfrågan på grund av att våra system inte har tillräckliga prestanda. Däremot har det hänt att vi fått köpa in ny hårdvara för att motsvara kraven från kunderna. Vi skaffar helt enkelt det som behövs, säger Robert Battistich.


"Vi försöker alltid 
ligga steget före."



Ofta ligger Cornerstone också före kundernas krav på utrustningen.
– Vi försöker alltid ligga steget före. Våra produktchefer och instruktörer håller alltid ett öga på vad som kommer, så att vi har en utbildning och den infrastruktur som den utbildningen behöver direkt när ett nytt system lanseras. Ibland ligger vi nästan väl långt framme för det har hänt att vi har varit tvungna att skjuta upp kurser för att leverantören inte är klara med sitt i tid, säger Robert Battistich.


 20 år som it-utbildare


Namn: Robert Battistich
Befatting: Vice vd på Cornerstone.
År i branschen: Startade första it-bolaget 1986. Började inom utbildning 1989, det vill säga för drygt 20 år sedan.

Utbildning: Matematik, fysik och kemi på Stockholms universitet. Utbildad lärare på gymnasienivå i matematik och fysik vid Lärarhögskolan i Stockholm.

Mitt första datormöte: En Apple II i början av 1980-talet. Använde den till att börja med för lära mig att programmera. Skaffade därefter en CPM-dator med 256 kilobyte minne, två stycken 8-tums floppydiskar och in-byggd skrivare som gjorde att jag kunde bygga på min kompetens inom området. Bytte 1985 till en IBM XT med 8088-processor och 10 MB hårddisk.


Ingen armé av tekniker
Totalt har Cornerstone hundratals kurstitlar i sitt bibliotek och runt 8 000 deltagare passerar genom kurslokalerna varje år. Det ställer förstås höga krav på snabba omställningar. Man skulle kunna tro att det är en mindre armé av tekniker som sliter på Cornerstone, men faktum är att man klarar sig med bara tre tekniker och sina egna instruktörer.

Nyckeln till att klara det här med så liten bemanning är att automatisera så mycket som möjligt. När en kurs är färdig kan teknikerna via Ghost lägga in ett helt nytt system på varje dator i en lokal genom att bara skicka ut en ny avbildningsfil till datorerna. Med lite tur är det bara att trycka på en knapp, men det är inte alltid som allt fungerar perfekt.


– Det optimala vore förstås om allt fungerade helt automatiskt, men det rör sig snarare om en sorts semi-automatik. Vi kan starta utrullningen vid en given tidpunkt och om allt går som det ska installeras en avbildning på allt från 15 minuter till några timmar. Dessvärre klarar inte Ghost Console alla de teknologier som vi använder och risken finns alltid att något krånglar, så i praktiken måste vi ofta ha tekniker på plats, säger Robert Battistich.

Sedan gäller det förstås att den avbildning som Cornerstone får från leverantören fungerar som det är tänkt, och det är inte alltid fallet.
– Ibland kan det vara något problem, till exempel med dåliga prestanda, och då får våra tekniker och instruktörer gå in och försöka bygga om en avbildning så att vi kan använda den i vår utbildning, säger Robert Battistich.

Även om avbildningen fungerar precis som den ska så krävs en hel del tid för att testa den. Sedan måste instruktörerna gå igenom det nya systemet för att se vilka som är de viktigaste funktionerna och hur man visar upp dem på bästa sätt, samt till exempel vilken prestanda som behövs på hårdvaran för att deltagarna inte ska tycka att maskinerna är sega. Förhoppningsvis fungerar leverantörens lösningar bra, men ibland får instruktörerna själva skriva om delar av eller hela lektioner.




Tekniken är inte allt
– En hel del tid går till det här, och det är tid som vi inte kan debitera. Men det måste vi acceptera för att vara säkra på att deltagarna får den utbildning som de förväntar sig, säger Robert Battistich.

Att tekniken fungerar felfritt och att deltagarna får bra prestanda är förstås helt nödvändigt, men Robert Battistich vill ändå framhålla att tekniken bara är en del av lösningen.

– Vår verksamhet bygger på att deltagarna blir så nöjda att de vill komma hit på fler utbildningar och då måste hela kedjan fungera. Allt från att bokningen går smidigt, till att instruktörerna är duktiga och att miljön deltagarna känner under sin tid hos oss bidrar till helhetsupplevelsen. Tekniken är bara en del, men det är förstås en väldigt viktigt del, så vi kommer att fortsätta ligga i frontlinjen av den tekniska utvecklingen för att alltid kunna vara så snabbt ute som möjligt med nya utbildningar.

Foto: Andreas Eklund